Petroleras mundiales, artífices de la transición hacia las energías renovables

Turbinas eólicas dentro del área de almacenamiento de la refinera de BP en Rotterdam, Holanda. Foto: Cortesía BP

Artículo publicado en la edición 120 de Global Energy.

Aunque todavía es temprano en el proceso, es claro que las más grandes compañías energéticas buscan dominar las cadenas de suministro en un nuevo entorno donde quien no se apegue a la sustentabilidad, quedará rezagado en el mercado.

En el nuevo panorama energético internacional, la energía renovable es la indiscutible líder, tanto en materia de crecimiento como de inversiones. Tan es así, que incluso las empresas dedicadas a la industria del Oil & Gas dirigen sus apuestas actuales a este segmento de negocio. El transporte, la generación de electricidad y los sectores industriales representan el 78% de las emisiones totales de carbono de los Estados Unidos, lo cual ha llevado a muchas instituciones públicas y privadas a expulsar de sus fondos cualquier tenencia en la industria del petróleo y el gas, pero esa podría no ser una estrategia inteligente a largo plazo. De acuerdo con un reporte de los analistas estadounidenses The Motley Fool, avanzar hacia un futuro renovable lo más rápido posible requerirá la ayuda de las capacidades de generación de capital de las compañías petroleras más grandes del mundo.

ExxonMobil, Royal Dutch Shell, Chevron, BP y Total SA han generado un flujo de efectivo combinado de 44.6 mil millones de dólares en los últimos 12 meses, lo cual equivaldría a una importante cantidad de paneles solares, investigación y desarrollo, o inversiones de capital en start-ups relacionados con la industria verde, y de hecho lo están haciendo. El petróleo es quizás uno de los aliados más importantes para la energía renovable. Los supermajors del petróleo generan niveles significativos de efectivo; cuentan con redes de infraestructura que abarcan todo el mundo y tienen mucho que perder si se quedan atrás de la curva tecnológica. Todavía es temprano en la transición de la industria del petróleo y el gas, pero las más grandes compañías de energía buscar dominar las cadenas de suministro de energía limpia.

El gigante energético francés Total tiene el objetivo de generar 20% de su negocio a partir de productos bajos en carbono

ExxonMobil está asignando silenciosamente mil millones por año para realizar investigación básica en tecnologías bajas en carbono. Si bien eso hace que sea poco probable que se comercialicen productos en la próxima década, algunas de las tecnologías de mayor impacto actualmente en uso surgieron de la investigación básica. El supermajor de petróleo tiene un fuerte enfoque en la biología sintética. Se espera probar la viabilidad comercial de desplegar algas genéticamente modificadas en grandes granjas al aire libre capaces de producir 10 mil barriles de crudo renovable al día a partir de luz solar y C02 industrial. Si puede lograr eso, el diseño modular podría escalar a niveles mucho más grandes. ExxonMobil también está desarrollando microbios genéticamente modificados con Renewable Energy Group, el mayor productor de biodiesel del país, que podría producir biodiesel a partir de biomasa residual (léase: fuentes no alimenticias como el etanol de maíz). Otros proyectos incluyen celdas de combustible que capturan y consumen C02 para producir electricidad y nuevas tecnologías para la fabricación de plásticos con 50% menos de emisiones de C02.

BP por su parte está interesada en aprovechar su infraestructura mundial de combustibles líquidos, desde el refinado hasta la distribución, con líquidos renovables. Produce alrededor de 200 millones de galones de etanol bajo en carbono cada año en Brasil. Las tres instalaciones también queman residuos agrícolas sobrantes para alimentarse y enviar 850 gigawatts-hora adicionales de generación de electricidad a la red. También le interesa la promesa de la biología sintética. BP y DuPont se han unido para formar una empresa conjunta llamada Butamax. El objetivo es utilizar microbios genéticamente modificados para fabricar butanol, que es ideal para mezclar en gasolina, de forma similar al etanol que comprende el 10% de los volúmenes de combustible de gasolina en los Estados Unidos. Si tiene éxito, la oportunidad total de mercado es de más de 20 mil millones de galones por año en Estados Unidos. BP también adquirió una participación de 43% en Lightsource, ahora llamado Lightsource BP, que ha encargado 13 GW de energía solar y tiene otros 2 GW de cartera.

Después de no poder ganar mucha tracción desarrollando microbios diseñados para producir combustibles renovables, Royal Dutch Shell ha decidido enfocarse en la energía solar y la eficiencia energética. El mismo mes que BP enganchó una participación accionaria en Lightsource, el supermajor de Holanda anunció un acuerdo de 217 millones de dólares por una participación de en el desarrollador solar Silicon Ranch. Royal Dutch Shell también adquirió recientemente MP2 Energy, que se especializa en soluciones de administración de energía y posee una cartera que incluye energía solar a gran escala, energía solar distribuida, eólica e incluso gas de vertedero. Eso se parece al enfoque de Chevron sobre la energía renovable hasta la fecha: en todas partes.

Mientras que Exxon Mobil quiere desarrollar combustibles renovables de próxima generación para su red de refinación y distribución existente, Chevron aún tiene que definir su camino en energías limpia

Chevron tiene participación accionaria en instalaciones de producción solar, eólica y geotérmica que pueden alimentar a aproximadamente 113,000 hogares estadounidenses cada año. No es mucho, pero es un buen comienzo ya que la compañía comienza a perfeccionar su estrategia de energías renovables. Puede ser necesario más temprano que tarde, ya que tiene una fuerte presencia en la costa oeste de Estados Unidos, que consume mucha energía y que comenzará a desplegar políticas de energía limpia cada vez más agresivas en los próximos años. Chevron también ha invertido en combustibles renovables de próxima generación sin mucho éxito, pero aún ve un futuro brillante para el diesel renovable. No debe confundirse con el biodiesel, el diesel renovable puede usarse sin limitaciones de mezcla cuando se lo agrega al diesel a base de petróleo. La compañía ha estado probando tasas de mezcla del 6% al 20% para ciertas terminales en Califomia.

Pero ninguna discusión sobre la energía renovable está completa sin mencionar los esfuerzos del gigante energético francés Total. La compañía ha establecido el objetivo de generar el 20% de su negocio a partir de productos bajos en carbono dentro de 20 años. Total es el rey indiscutible de los productores de petróleo y gas que invierten en tecnologías de energía limpia y bajas emisiones de carbono, incluso, creó un fondo de capital de riesgo que ha gastado 160 millones de dólares en aproximadamente 20 compañías en etapa inicial. Total también posee 56% del fabricante líder mundial de celdas y paneles solares SunPower. Gastó más de 13 mil millones de dólares para adquirir al líder en energías renovables Lampiris y el desarrollador de almacenamiento de energía Saft. Actualmente financia tecnologías de combustibles renovables.

Hasta la fecha, las grandes inversiones petroleras en energía renovable han abarcado enfoques prácticos lentos y constantes (paneles solares) para grandes y audaces apuestas (almacenamiento de energía de próxima generación o algas genéticamente modificadas). Sin embargo, no todas las compañías tienen una estrategia coherente implementada por el momento. Por ejemplo, mientras que ExxonMobil desea desarrollar combustibles renovables de próxima generación que se puedan verter en su red de refinación y distribución existente, Chevron aún tiene que elegir un camino definido en energía limpia.

Eso es algo que los inversores deben tener en cuenta. Por otra parte, estas compañías petroleras masivas apenas están comenzando. En otras palabras, el camino hacia un futuro de energía renovable probablemente esté pavimentado con los beneficios de las operaciones de petróleo y gas.

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